¿Qué palabras entienden los bebés de 6 meses? ¡Mucho más de lo que imaginas!

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Casi todos nos asombramos con la inteligencia de los bebés. ¿Cómo es posible que siendo tan pequeños parezcan entender tantas cosas? Sin embargo, hasta ahora nuestras intuiciones como padres eran solo eso, percepciones que no tenían una base científica. Nos podía parecer que nuestro hijo o hija entendía gran parte de lo que le decíamos aunque no hubiera llegado al año de edad, pero en realidad no sabíamos si era cierto. La novedad es que ahora un estudio ha corroborado lo que muchos padres y madres habían observado: los bebés de seis meses entienden e identifican gran cantidad de palabras. Y además a esa edad ya ponen en marcha el proceso de aprendizaje que usamos siendo adultos, por el cual no aprendemos palabras sueltas sin más sino que tenemos en cuenta las relaciones semánticas de las palabras. O dicho de otra forma: el vocabulario temprano ya está dotado de estructura semántica.

Los investigadores que han hallado esta conclusión son Elika Bergelson y Richard Aslin, de las universidades de Duke (Carolina del Norte) y Rochester (Nueva York), quienes por primera vez han demostrado a través de un experimento que desde muy pequeños, los niños agrupan las palabras que oyen en campos semánticos. Lo comprobaron con medio centenar de bebés neoyorquinos de aproximadamente seis meses en un experimento en el que los padres, con los ojos vendados para no interferir en la reacción del bebé, preguntaban lo que los investigadores les pedían. Por ejemplo, dónde está el libro. Lo hacían con el bebé en su regazo, mientras este observaba una pantalla con fotografías de objetos cotidianos. Aunque a esta edad los niños no pueden hablar y muchos ni siquiera señalar, los investigadores analizaban su respuesta a través de la dirección de su mirada ya que todo queda registrado por las cámaras del laboratorio, que estaban equipadas con tecnología de seguimiento ocular.

Aunque varios estudios de los últimos años ya habían demostrado que los bebés de seis meses  entienden nombres propios y algunos sustantivos, esta investigación es la primera en demostrar que los bebés utilizan redes de vocabulario sencillas para reconocer palabras que han oído antes. Es decir, que las primeras palabras no se aprenden sueltas, como conceptos inconexos. Y la prueba está en los resultados del experimento: los autores mostraban a los niños varias parejas de imágenes. Algunas eran de objetos relacionados semánticamente mientras que otras eran de objetos que no tenían ninguna relación semántica. Lo que se comrpobó es que los bebés mostraron mejor comprensión, mirando en más ocasiones a la foto correcta, cuando los objetos no tenían ninguna relación semántica, lo que indica precisamente que se apoyan en las relaciones semánticas de las palabras para decidir su significado.

Otro hallazgo de este estudio, que se publicó hace unos días en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), es que  los bebés que están acostumbrados a que les nombren objetos de su entorno, que pueden ver, demuestran mejor comprensión en la prueba de las fotografías que los que oyen una cantidad similar de palabras en casa pero sin ver a qué hacen referencia éstas.

 

 

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